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The Whale and the Reactor

Langdon Winner (WR) – A Baleia e o Reator


sexta-feira 22 de outubro de 2021, por Cardoso de Castro


WINNER  , Langdon. The Whale and the Reactor: A Search for Limits in an Age of High Technology, Second Edition. Chicago: The University of Chicago Press, 2020 (ebook)



THE MAP OF the world shows no country called Technopolis, yet in many ways we are already its citizens. If one observes how thoroughly our lives are shaped by interconnected systems of modern technology, how strongly we feel their influence, respect their authority and participate in their workings, one begins to understand that, like it or not, we have become members of a new order in human history. To an ever-increasing extent, this order of things transcends national boundaries to create roles and relationships grounded in vast, complex instrumentalities of industrial production, electronic communications, transportation, agribusiness, medicine, and warfare. Observing the structures and processes of these vast systems, one begins to comprehend a distinctively modern form of power, the foundations of a technopolitan culture.

The significance of this state of affairs is by no means confined to its material success. When we use terms like “output,” “feedback,” “interface,” and “networking” to express the transactions of everyday life, we reveal how thoroughly artificial things now shape our sense   of human being. As we compare our own minds to the operations of a computer, we acknowledge that an understanding of technical devices has somehow merged with the most intimate levels of self-understanding. Seldom, however, are such matters the subject of critical reflection. For most people it is enough to know how technical systems are produced, how they are run, how they are best used, and how they contribute to that vast aggregate of blessings: economic growth.

My aim here is to go further, exploring the meaning of technology for the way we live. What appear to be nothing more than useful instruments are, from another point of view, enduring frameworks of social and political action. How can one look beyond the obvious facts of instrumentality to study the politics of technical objects? Which theoretical perspectives are most helpful in that attempt? In the three chapters of Part I, questions of that kind are examined and some initial steps taken toward developing a political philosophy of technology.

A number of modern social movements have chosen one technology or another as a focus of their hopes or fears. In Part II some of these movements are explored, noting the special opportunities and pitfalls that appear when technology is placed center stage. Appropriate technology, a form of radicalism characteristic of the 1970s, tried to reform society by suggesting we change our tools and our ways of thinking about them. What did the appropriate technologists accomplish? Where did they fall short? For more than a century utopian and anarchist critiques of industrial society have featured political and technical decentralization. While it has wonderful appeal, decentralization turns out to be a very slippery concept. How can it have any importance in a society thoroughly enmeshed in centralized patterns? Many of the passions that have inspired appropriate technology and decentralism have been reborn in the excitement surrounding the so-called computer revolution. Some computer enthusiasts believe that the coming of an information age will inevitably produce a more democratic, egalitarian society and that it will achieve this wonderful condition without the least bit of struggle. I will examine this romantic dream in detail.

A central theme throughout the book concerns the politics of language, a topic that Part III tackles explicitly. Choosing our terms, we express a vision of the world and name our deepest commitments. The quest for political consensus, however, sometimes leads to atrophy of the imagination. In debates about technology, society, and the environment, an extremely narrow range of concepts typically defines the realm of acceptable discussion. For most purposes, issues of efficiency and risk (or some variant of those) are the only ones to receive a thorough hearing. Any broader, deeper, or more perplexing questions are quickly pushed into the shadows and left to wither. How is it that we have gotten stuck packaging some of the important issues that face humanity in such conceptually impoverished terms? What would it take to open up the conversation about technology to include a richer set of cares, categories, and criteria? In the final section we look at three concepts—“nature,” “risk,” and “values”—to see what light they shed on important choices before us.

In its approach to these matters, this is a work of criticism. If it were literary criticism, everyone would immediately understand that the underlying purpose is positive. A critic of literature examines a work, analyzing its features, evaluating its qualities, seeking a deeper appreciation that might be useful to other readers of the same text. In a similar way, critics of music, theater, and the arts have a valuable, well  -established role, serving as a helpful bridge between artists and audiences. Criticism of technology, however, is not yet afforded the same glad welcome. Writers who venture beyond the most pedestrian, dreary conceptions of tools and uses to investigate ways in which technical forms are implicated in the basic patterns and problems of our culture are often greeted with the charge that they are merely “antitechnology” or “blaming technology.” All who have recently stepped forward as critics in this realm have been tarred with the same idiot brush, an expression of the desire to stop a much needed dialogue rather than enlarge it. If any readers want to see the present work as “antitechnology,” make the most of it. That is their topic, not mine.

What does interest me, however, is identified in the book’s subtitle: A Search for Limits. In an age in which the inexhaustible power of scientific technology makes all things possible, it remains to be seen where we will draw the line, where we will be able to say, here are possibilities that wisdom suggests we avoid. I am convinced that any philosophy of technology worth its salt must eventually ask, How can we limit modern technology to match our best sense of who we are and the kind of world we would like to build? In several contexts and variations, that is my question throughout.

All of these are issues in public philosophy, and I have done my best to address them in an open, reasonable, public manner. But they are also extremely personal themes, a fact I do not try to conceal. When the whale surfaces in the final chapter, giving salute to a neighboring reactor, the reader will understand how I came to think about these matters in the first place.


El mapa del mundo no muestra ningún país denominado Tecnópolis y, sin embargo, en muchos aspectos ya somos ciudadanos de él. Si observamos cómo los sistemas interconectados de la tecnología moderna han moldeado a fondo nuestras vidas, la intensidad con que sentimos su influencia, respetamos su autoridad y participamos de su funcionamiento, comenzamos a entender que, nos guste o no, nos hemos convertido en miembros de un nuevo orden en la historia   de la humanidad. Cada vez más, este orden de cosas trasciende las fronteras nacionales para crear roles y relaciones basados en vastas y complejas instrumentalizaciones de producción industrial, comunicaciones electrónicas, transportes, agroindustria, medicina   y guerra  . Al observar   las estructuras y procesos de estos vastos sistemas, comenzamos a concebir una forma de poder claramente moderna: los cimientos de una cultura tecnopolita.

La importancia de esta situación no se limita en absoluto   a su éxito material. Cuando utilizamos términos como «output», «realimentación», «interfase» y «conexión en red» para expresar las operaciones de la vida cotidiana, revelamos hasta qué punto, hoy en día, las cosas artificiales modelan nuestro sentido del ser humano  . Cuando comparamos nuestras propias mentes con las operaciones de un ordenador, reconocemos que la comprensión de los elementos   técnicos de algún modo se ha fusionado con los niveles más íntimos de nuestra autocomprensión. Sin embargo, rara vez estos asuntos son tema de reflexión crítica. Para la mayoría de las personas es suficiente saber cómo se producen los sistemas técnicos, cómo funcionan, cómo se optimiza su uso y cómo contribuyen a ese vasto conjunto   de bendiciones: el crecimiento económico.

Mi objetivo aquí es ir más allá, explorando el significado de la tecnología en nuestra forma de vida. Lo que en apariencia no son más que instrumentos útiles, son desde otro punto de vista estructuras duraderas de acción social y política. ¿Cómo podemos mirar más allá de los hechos obvios de los instrumentalización para estudiar la política de los objetos técnicos? ¿Qué perspectivas teóricas son más útiles en ese intento? En los tres capítulos de la primera parte se examinan preguntas de ese tipo y se dan los primeros pasos hacia el desarrollo de una filosofía política de la tecnología.

Diversos movimientos sociales modernos han elegido una tecnología u otra como foco de sus esperanzas o temores. En la segunda parte se examinan algunos de estos movimientos, mostrando las oportunidades y trampas especiales que aparecen cuando la tecnología se coloca en un lugar central. La tecnología apropiada, una forma de radicalismo de la década de 1970, intentó reformar la sociedad al sugerir que cambiáramos las herramientas y la manera de pensar   acerca de ellas. ¿Qué lograron los tecnólogos apropiados? ¿En qué se quedaron cortos? Durante más de un siglo, las críticas utópicas y anarquistas de la sociedad industrial han destacado la descentralización política y técnica. A pesar de tener gran atractivo, la descentralización resulta ser un concepto muy resbaladizo. ¿Qué importancia puede tener en una sociedad enredada en un sistema centralizado? Muchas de las pasiones que inspiraron la tecnología apropiada y la descentralización han vuelto a surgir   con la excitación que rodea a la así llamada revolución informática. Algunos entusiastas de los ordenadores creen que la llegada de la era de la informática producirá de modo inevitable una sociedad más democrática e igualitaria, y que esta fantástica condición se logrará sin el más mínimo esfuerzo. Examinaré en detalle este sueño romántico.

La política del lenguaje es un tema central a lo largo del libro, y es un tema que se aborda en la tercera parte de manera explícita. Al elegir las palabras, expresamos una visión del mundo y nombramos nuestros compromisos más profundos. La búsqueda de consenso político, sin embargo, a veces lleva a la atrofia de la imaginación. En los debates acerca de la tecnología, la sociedad y el medio ambiente, una conjunto muy pequeño de conceptos define típicamente el terreno de la discusión aceptable. En general, los asuntos de que tienen que ver con la eficiencia y el riesgo (o alguna variante de éstos) son los únicos a los que se presta verdadera atención. Cualquier otro tipo de preguntas más extensas, profundas o desconcertantes son apartadas de inmediato y recluidas en las sombras, donde se marchitan. ¿Cómo es que nos quedamos estancados envolviendo algunos de los temas cruciales para la humanidad en términos tan empobrecidos conceptualmente? ¿Qué sería necesario para abrir la conversación acerca de la tecnología a un conjunto más rico de preocupaciones, categorías y criterios? En la sección final nos concentramos en tres conceptos -«naturaleza», «riesgo» y «valores»- para ver de qué manera arrojan luz sobre elecciones importantes que tenemos que hacer.

En lo que respecta al punto de vista de estos temas, ésta es una obra crítica. Si se tratara de crítica literaria, todos entenderían en seguida que la intención fundamental es positiva. Un crítico literario examina una obra, analiza sus rasgos, evalúa sus cualidades, busca una apreciación más profunda que pueda ser útil para otros lectores del mismo texto. De manera similar, los críticos musicales, teatrales y artísticos desempeñan un papel valioso y reputado, haciendo las veces de útil puente entre artistas y audiencias. A la crítica tecnológica, sin embargo, no se la recibe con tanta amabilidad. A los escritores que se aventuran más allá de los conceptos más simples y aburridos de los instrumentos y sus usos para investigar las maneras en que las formas tecnológicas están involucradas en los modelos y problemas básicos de nuestra cultura, a menudo se los acusa de que simplemente son «antitecnología» o de que «culpan a la tecnología». Todos aquellos que recientemente se han declarado críticos en este terreno han sido cortados por el mismo patrón, expresión del deseo de detener en lugar de extender un diálogo sumamente necesario. Si algún lector desea ver en esta obra un trabajo de «antitecnología», que saque el máximo provecho. Ése es su tema, no el mío.

Sin embargo, lo que me interesa se identifica con el subtítulo del libro: Una búsqueda de los límites en la era de la alta tecnología. En una era en la que el inagotable poder de la tecnología científica hace que todo sea posible, está por verse dónde trazaremos la línea, dónde podremos decir: he aquí algunas posibilidades que la sabiduría sugiere evitar. Estoy convencido de que cualquier filosofía tecnológica que se precie de ese nombre alguna vez debe preguntar: ¿Cómo podemos limitar la tecnología moderna de manera que se ajuste   a nuestro mejor sentido de quiénes somos y qué clase de mundo nos gustaría construir? En diversos contextos y variedades, ésa es mi pregunta a lo largo de todo el libro.

Todos éstos son temas de filosofía pública, y he puesto todo mi esfuerzo para tratarlos de una manera abierta, razonable y pública. Sin embargo, también son temas muy personales, un hecho que no trato de ocultar. Cuando la ballena sale a la superficie en el capítulo final, saludando a un vecino reactor, el lector comprenderá cómo comencé a pensar en estos temas.

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