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Understanding Computers and Cognition

Winograd (UCC) – Compreensão da Informática e da Cognição


quinta-feira 21 de outubro de 2021, por Cardoso de Castro


WINOGRAD, Terry & FLORES, Fernando. Understanding Computers and Cognition. Reading, Addison-Wesley, 1987



This is a book about the design of computer technology. In it, we look closely at computers as they exist today and we set out new directions for future development. The discourse presented here, however, is not what one would expect to find in a book of science and engineering. It moves among topics and purposes that appear to be worlds apart: it is both theoretical and practical; it is concerned with computer technology and with the nature of human existence; with the philosophy of language and with office automation. But it is more than a study in contrasts. Our intention in bringing together these diverse elements is to generate understanding – to let the apparent chasms become spaces in which new possibilities are revealed.

All new technologies develop within the background of a tacit understanding of human nature and human work. The use of technology in turn leads to fundamental changes in what we do, and ultimately in what it is to be human. We encounter the deep questions of design when we recognize that in designing tools we are designing ways of being. By confronting these questions directly, we can develop a new background for understanding computer technology – one that can lead to important advances in the design and use of computer systems.

When we began the collaboration that led to this book, we had no idea   where our discussions would lead. We had lived through very different experiences; we spoke different languages (both literally and metaphorically); and we had studied in disparate fields, Terry Winograd has been actively engaged for many years in computer science and artificial intelligence research at the Massachusetts Institute of Technology, Stanford University, and the Xerox Palo Alto Research Center. His work has consisted primarily of designing systems (both formal languages and computer programs) for the representation and analysis   of language and knowledge. Fernando Flores has had experience with social and political organization at the highest level of government, in his posts as director of the state-owned corporations, Minister of Economics, and Minister of Finance in the government of Salvador   Allende in Chile between 1970 and 1973. He was instrumental in a large-scale project to apply cybernetic theory to practical management problems (see Beer, Platform for Change, 1975) and is primarily interested in the understanding of social reality that we can gain through combining theory and practice. In spite of these differences, we had a sense   that we shared much in our understanding of the world, and we entered into a dialog to explore this common ground. The dialog evolved into a paper, the paper in turn expanded and became a book, and the book evolved through a series of drafts whose focus shifted dramatically.

In our reading and discussions, we came to the realization that although our formal training was in the technical fields of mathematics and computer science, many of our guiding intuitions about language and thought were not compatible with the traditions in those disciplines, We found ourselves in much closer accord with writers who were far removed from the mathematico-logical paradigm, who identified their interests as biology, hermeneutics, and phenomenology. One of the initial attractions of this work was the understanding it provided of the larger human context in which the study of cognition has meaning. What surprised us was that the ideas were so relevant to the practical work in which we are engaged: the design of computer systems and the management of complex organizations. The philosophical ideas of thinkers such as Heidegger  , Gadamer  , Maturana  , and Austin   provided a framework to integrate what we had previously learned through our practical experience.

As we studied further, we began to formulate new theoretical foundations for the design of computer technologies. In working to clarify the nature and role of computers we were forced to reject many assumptions that we had long accepted implicitly and that go unquestioned in most discussions of computing. We had to address new questions, and these in turn led to looking more carefully at what people actually do with computers, and what might be done better.

Readers with a background in science and technology may find it implausible that philosophical considerations have practical relevance for their work. Philosophy may be an amusing diversion, but it seems that the theories relevant to technological development are those of the hard sciences and engineering. We have found quite the opposite,. Theories about the nature of biological existence, about language, and about the nature of human action have a profound influence on the shape of what we build and how we use it. We have accordingly devoted a considerable amount of space, especially in the first part of the book, to discussing matters that appear unrelated to computers but that are nonetheless indispensable in the process of opening up for the reader new possibilities and new directions for what we can do with them.

In the course of developing a new understanding we came across questions that have long been the subject of debate  , such as “Can computers think?”, “Can computers understand language?”, and “What is rational decision-making?” We address these questions not so much to solve them as to dissolve them. They arise in a background of understanding about human thought and language, a background that itself needs to be reexamined and revised. In the end, we are not concerned with providing new answers to questions about technology as they have traditionally been posed. We look towards new questions that can lead to the design and use of machines that are suited to human purposes.

Our book is intended for a wide audience – not just those who are professionally involved in computer research, design, and production, or scholars working in related fields such as cognitive psychology, linguistics, and management science. We address everyone (expert and layperson alike) who has a serious interest in understanding what computers are and how they fit into our lives.

Although we devote a good deal of attention to philosophical background, we have not attempted to make this a scholarly book. Our intention is to lead the reader through some of the intellectual pathways that shaped our own understanding, and this process is by necessity selective. We do not attempt to trace historical antecedents, to assign proper credit for originality, or to point out the many other thinkers who have dealt with the same topics in related ways. In fact, much of what we cite is from books intended to provide popularized accounts and from articles appearing in the popular press. The concern about what computers can do is not an abstract conundrum to be puzzled over for intellectual amusement, but a practical question at the center of a significant discourse in society as a whole. The answer as understood by the public (including those who make political and business decisions) is ultimately more significant than the twists and turns of academic debate  . By dealing with the understanding that appears in the public discourse about computing, we can better achieve what we have set out to do – to reveal the pre-understanding we and others bring to computer technology and by doing so to open a new clearing in which to glimpse future paths for design.

García-Ramos Patiño

Este es un libro acerca del diseño de la tecnología informática. En él sometemos a los ordenadores y a la informática a estrecha observación tal como existen en nuestros días proponiendo, a partir de aquí, nuevas direcciones para un desarrollo futuro  . Sin embargo, el discurso aquí presente  , no es el que sería de esperar en un libro de ciencia e ingeniería. Se mueve entre temáticas y objetivos que, aparentemente, se hablan en mundos distintos: la obra es tanto de talante teórico como práctico y está referida a la tecnología informática pero también a la naturaleza de la existencia humana; tiene que ver con la filosofía del lenguaje y con la automatización de oficinas. Pero es más que un estudio de contrastes. Nuestra intención en aglutinar estos elementos   diversos, es generar comprensión para permitir que las fisuras aparentes se conviertan en espacios donde se revelen nuevas posibilidades.

Todas las nuevas tecnologías se desarrollan dentro de un marco de comprensión tácita acerca de la naturaleza y del trabajo humano. El uso de la tecnología, por otro lado, genera cambios fundamentales en nuestros modos   de hacer y, en última instancia, en lo que concierne a lo humano.

Llegamos al hallazgo de las cuestiones profundas del diseño cuando reconocemos que en las herramientas de diseño lo que hacemos es construir modos de ser.

Confrontando directamente estas cuestiones es posible desarrollar unos nuevos pilares para comprender la tecnología informática, alguna de aquellas que pueda conducir a avances importantes en el diseño y utilización de dichos sistemas.

Cuando comenzamos la colaboración que ha conducido a la aparición del presente libro no teníamos idea de adonde podían llegar nuestras discusiones. Habíamos vivido experiencias muy distintas; hablábamos diferentes lenguajes (literal y metafóricamente) y también habíamos estudiado en campos dispares.

Terry Winograd ha estado   implicado activamente a lo largo de muchos años en el mundo investigador de la informática y de la inteligencia artificial en el Massachusetts Institute of Technology, en la Stanford University y en el Xerox Palo Alto Research Center. Su trabajo ha consistido fundamentalmente en el diseño de sistemas (tanto de lenguajes formales como en programas de ordenador), para la representación y el análisis del lenguaje y el conocimiento. Fernando Flores ha tenido experiencia con la organización social y política en los más altos niveles de gobierno, como director de corporaciones públicas, como ministro de economía y ministro de finanzas en el gobierno de Salvador Allende entre 1970 y 1973. Actuó como viabilizador en un proyecto de gran escala para aplicar la teoría cibernética a los problemas prácticos de la gestión (véase Beer, Platform for Change, 1975); está primordialmente interesado en la comprensión de la realidad social que podemos acopiar por medio de la combinación entre teoría y práctica. A pesar de estas diferencias, tuvimos la sensación   de compartir muchos aspectos en nuestra percepción del mundo por lo que decidimos entrar en un diálogo   para explorar este terreno común.

El diálogo se transformó en material escrito, en un artículo, y éste a su vez acabó evolucionando en un libro; el libro se modeló a través de una serie de borradores cuyo foco ha recorrido una distancia notable desde su origen  .

En nuestras lecturas y discusiones nos fuimos dando cuenta de que, aunque nuestros conocimientos formales estaban en campos técnicos de las matemáticas y de la informática, muchas de nuestras intenciones acerca del lenguaje y del pensamiento no eran compatibles con las tradiciones en estas disciplinas. Nos encontramos a nosotros mismos en comunión o acuerdo más estrecho con autores que estaban ya muy alejados del paradigma   lógico-matemático y que identificaban sus intereses en la biología, en la hermenéutica o en la fenomenología. Uno   de los atractivos iniciales de este trabajo ha sido la comprensión que se proporciona acerca del contexto humano más amplio en donde el estudio de la cognición tiene algún significado. Nos resultó sorprendente que las ideas planteadas eran enormemente relevantes para el trabajo práctico en el que estábamos embarcados: el diseño de sistemas informáticos y de gestión de organizaciones complejas. Las ideas filosóficas de pensadores tales como Heidegger, Gadamer, Maturana y Austin han proporcionado un marco integrado de lo que habíamos aprendido previamente a lo largo de nuestra experiencia práctica.

A medida que el estudio entró en profundidad empezamos a formular nuevas bases teóricas para el diseño de tecnologías. En el esfuerzo para clarificar la naturaleza y el papel de los ordenadores tuvimos que rechazar muchas suposiciones que habíamos aceptado implícitamente durante mucho tiempo y que permanecían incuestionadas en la mayoría de las discusiones especializadas. Hemos tenido que formulamos nuevas cuestiones, las cuales, a su vez, condujeran a observar   con mayor cuidado   qué es lo que hacen realmente las personas con los ordenadores y qué cosas se podrían hacer mejor.

Los lectores que tengan formación en ciencia y tecnología podrían encontrar poco plausible que las consideraciones filosóficas puedan tener relevancia práctica en su trabajo. Filosofar puede ser una diversión estimulante, pero parece que las teorías relevantes al desarrollo tecnológico son aquellas que pertenecen a las ciencias «duras» y a la ingeniería. Nosotros hemos encontrado justamente lo contrario. Las teorías acerca de la naturaleza de la existencia biológica, del lenguaje y de la naturaleza de las acciones humanas tienen una profunda influencia sobre las formas de nuestra construcción y sobre cómo las utilizamos; consecuentemente hemos destinado una considerable cantidad de tiempo, especialmente en la primera parte del libro, a discutir temas que no aparentan estar relacionados con la informática o los ordenadores pero que resultan indispensables en el proceso de abrir al lector nuevas direcciones y posibilidades acerca de qué hacer con ellos.

En el transcurso del desarrollo de un nuevo entendimiento nos hemos cruzado con cuestiones que tradicionalmente han sido objeto de debate tales como: ¿pueden pensar   los ordenadores?, ¿puede un ordenador comprender el lenguaje?, ¿qué es la toma de decisiones racional?

Nos planteamos estas cuestiones no tanto para intentar resolverlas sino más bien para intentar disolverlas. Surgen en el trasfondo de la comprensión acerca del pensamiento y el lenguaje humanos, un trasfondo que necesita en sí mismo ser sometido a examen y revisión. En el límite, no estamos abocados a proporcionar nuevas respuestas a cuestiones acerca de la tecnología tal como se ha formulado tradicionalmente. Miramos hacia nuevos aspectos que pueden conducir al diseño y utilización de máquinas adecuadas para los designios del ser humano  .

Nuestro libro va dirigido a una amplia audiencia y no sólo a aquellos que están profesionalmente implicados con la investigación, diseño o producción informática o a aquellos estudiosos o profesores que trabajan en campos afines con la psicología cognitiva, la lingüística o las ciencias de la dirección. Nos dirigimos a cualquiera por igual, al experto   o al profano, que tenga un interés serio en comprender qué son los ordenadores realmente y cómo encajan en nuestras vidas.

Aunque hemos dedicado una gran dosis   de atención a fundamentos filosóficos, no hemos intentado hacer un libro intelectual. Nuestra intención es conducir al lector a través de algunas de las pistas intelectuales que han modelado nuestra propia comprensión y este proceso es, por necesidad, selectivo.

No intentamos rastrear antecedentes históricos, o acoplar crédito de originalidad o apuntar a muchos otros pensadores que han tratado sobre los mismos tópicos en forma relacionada. De hecho, mucho material que se cita proviene de obras que pretenden dar nota divulgativa, así como artículos que aparecen en la prensa popular. La preocupación respecto a lo que pueden hacer los ordenadores no es un acertijo abstracto sobre el cual asombrarse para divertimiento intelectual sino una acción práctica en el centro   de un discurso relevante sobre la sociedad como un todo. La respuesta tal como la entiende el público (incluidos aquellos que toman decisiones políticas y de empresa) es, en última instancia, más significativa que los giros y vueltas de un debate académico. En el trato con la comprensión que se produce en el discurso público sobre la informática podemos alcanzar mejor aquello que hemos propuesto hacer al objeto de revelar la comprensión previa que nosotros y otros aportan a la tecnología informática y, mediante esto, hacer abrir una nueva claridad por la que vislumbrar futuros caminos de diseño.

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